硅谷陨落的明星企业,漂亮总裁曾从新加坡转道科技创业

硅谷陨落的明星企业,漂亮总裁曾从新加坡转道科技创业

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知名科技公司好像有不成文的传统,就是创办人要从名校退学才够传奇,像比尔‧盖兹与祖克伯。这类传奇未必都是可以孩子们的正面教材,例如曾经被诸多媒体捧上天的硅谷漂亮宝贝,一滴血可以验百病的神奇公司——Theranos的创办人Elizabeth Anne Holmes。

在上个月,这家曾经市值高达百亿的科技医疗公司Theraons, 创办人Holmes的总裁不仅之前被开除,而且这家公司也无钱再苦撑下去而结束经营。

出生于1984年的传奇创业家Elizabeth Anne Holmes,她家境显赫,父亲Christian Rasmus Holmes IV曾是闹出假帐的两万人公司安隆(Enron)副总,后到联邦机关像环保署与国际开发总署等担任高官;母亲Noel Anne Daoust,则在国会山庄的委员会工作;祖父Christian Rasmus Holmes是丹麦裔医生,与酵母粉大厂Fleischmann’s Yeast创办人的女儿结婚。

纽约时报形容她成长在一个不知道失败为何物的家庭。她人生一路胜利领跑,而且是在美国最有前途的STEM组跑前头,高中时便开启了她的第一门事业,卖C++编码器给中国大陆的大学,这位学有所长的漂亮宝贝,怎能不是学校里的风云人物?她就读的休斯顿私立圣约翰学校(St. John’s School),曾被富比士形容为“美国菁英预备学校”之一,前校长John Allman回忆她说:“永不疲倦的乐观主义,还有一张特别温暖的笑脸。”她在那儿还一直学习华语。

高中展露头角,大学更大放异彩。2001年才刚入学史丹佛,她就直接跑到工学院院长、化工学教授Channing Robertson研究室前搭营扎寨,要求进他通常只收高年级生或研究生的实验室。Robertson教授回忆说,她不仅进了他的实验室,隔年夏天还在新加坡基因组研究所(Genome Institute of Singapore)弄到了个位子。更厉害的是,再隔一年的秋天,她才19岁,就已经在Robertson教授面前提出一堆专利。她的药品输送系统概念,可以检测血液中药含量,并无线传输出结果,Robertson教授说:“我真的很惊讶,我也从来没有这样想过。”他形容当Holmes的指导老师,就像教贝多芬弹钢琴、教爱因斯坦学物理一样。

她带回来的专利基本上已具有商业潜力,所以在恩师兼后来的股东Robertson教授的祝福下,不等史丹佛的毕业证书就出来创业。Theranos的核心技术是利用她的只需要针刺手指头的少量血液,就能检验出受检者是否患癌症或高胆固醇等疾病的专利科技。血液检查疾病不稀奇,但靠非侵入性的一点点血液样本就能检查出一大堆疾病,这绝对是个大卖点。尤其到了伊波拉病毒肆虐的2014年,这家从大学社区地下室起家的帕罗奥图公司,靠着快速检验结果爬上了巅峰,也让她成为世上最年轻的白手起家亿万女富翁。

佛说一沙一世界,但医学上一滴血真能查遍浑身上下吗?她对她的专利科技保密到了极点,投资人拿钱来也别想套出她的技术运作,对员工的保密要求更是到了极端,她曾把三名员工以滥用公司交易机密指控送上法庭。

纸终究包不住火,再密的纸也会被烧出洞来,巅峰过后就是下坡路。2015年8月,美国食品药品监督管理局FDA开始调查Theranos,负责检验的政府人员也发现该公司的检验结果有大量错误。媒体接着开枪,10月华尔街日报报导该公司技术陷入瓶颈,说他们的检验仪器Edison根本不行,Theranos从头到尾就是用传统血液检验公司所用的仪器做检验。到了2016年,FDA、证管会(SEC)与联邦医疗保险与医疗补助中心(CMMS)通通来关照;7月,Holmes被禁涉足检验业两年;10月,Theranos被迫关闭检验室与健身中心。

2018年3月,Holmes被证管会控大量诈欺,这让她被迫放弃公司财务与投票权,且被罚款五十万;6月15日,她被Theranos开除总裁职位,同一天,联邦司法部也宣布一个联邦大陪审团要调查她诈欺;9月5日,接任她总裁职位的David Taylor写信给股东们,说公司已没钱撑下去了,所以正式收掉,员工们也都只做到八月底。一家曾经市值高达百亿的十五年公司,就这么从硅谷挂掉。

其实Holmes的家世与学经历,她从小就被众人期待跟他父母亲一样从事公职。但是,她更想成为一位企业家,她说:“我对成立一家公司更有兴趣,它可以成为一个创造不同的平台,因为你能控制结果。”这个公务员的家庭没因保守心态限制了格局,放手让她去做,这是Holmes人生精彩的地方。

Holmes 在大一就获得史丹佛校长奖(President’s Scholars),大二就敢对Robertson教授说:“我们来开家公司吧!”,大三还真的创办了Theranos的STEM高材生,似乎为得高分而走上作弊的道路;但是她要创造一家“你能控制结果”的公司,在充满未知的科学真理面前,这位本来具备明日之星的Holmes,却付出了陨落的代价。

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